Problemática y aspectos sociales

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La contaminación por mercurio es un gran problema en la actualidad y la minería, una de sus principales fuentes. En esta actividad económica, que se hace desde la época de los romanos, se utiliza el metal pesado para separar el oro del resto de elementos que están en la tierra en una manera muy similar al proceso de destilación (Drasch, Böse-O’Reilly, Beinhoff, Roider, & Maydl, 2001). A pesar de que Colombia es uno de los países más contaminados por mercurio en América Latina, los productos de esta contaminación se deben a acciones ilegales por lo que es difícil cuantificar cuánto de este metal es introducido a los recursos naturales de nuestro país. Sin embargo, en Colombia hay instituciones que intentan establecer la magnitud del problema y proponer soluciones. Este es el caso de la Red Colombiana de Nanociencia y Nanotecnología que en junio de 2015 organizó el Foro Nacional sobre Contaminación por Mercurio en Colombia cuyo principal objetivo era reducir el uso de mercurio en la minería para que Colombia pudiera ser aceptada en la OCDE. Gracias a los esfuerzos de esta organización, se estima que al menos 300 toneladas de mercurio son arrojadas a los ecosistemas colombianos cada año y que esto afecta por lo menos a 18 departamentos del país, entre los que se encuentra Chocó,uno de los más vulnerables (Medina, 2015). En el mencionado foro se establecieron tres objetivos principales: usar sensores para detectar y cuantificar las cantidades de mercurio en el aire, en el agua o en los suelos; la sustitución del uso del metal en la minería artesanal y a pequeña escala del oro por nuevos materiales; y técnicas de remediación para recuperar las áreas contaminadas con el uso de nanomateriales.

Una evaluación hecha por la OCDE en 2013 sobre el mercurio mostró que en Latinoamérica la mayor fuente de contaminación por mercurio son las mineras artesanales.

¿Cómo se produce la contaminación por mercurio?

  • Como se había mencionado anteriormente, el mercurio se ha utilizado en la minería, aprovechando que forma una amalgama con ciertos metales, como plata y oro, para separlos de cualquier impureza. Después de purificar el oro o la plata, los sobrantes se arrojan a la atmósfera o a las fuentes de agua y su consumo por todo tipo de animales resulta tóxico en muy bajas cantidades. Aunque ya existen otras técnicas para la extracción de oro y demás metales preciosos, menos inseguras, este método es mucho más barato, fácil de usar y es preferido de la minería artesanal y la ilegal, dos actividades comunes en Colombia (Revista de Logística - Colombia, 2012).

  • Otros procesos industriales tales como la producción de compuestos con cloro y la combustión de combustibles fósiles ya que estos últimos tienen incorporado naturalmente mercurio. También producen contaminación por este metal, en menos cantidades la producción de cemento y la quema de ciertos desechos (UNEP, s.f)


Aunque generalmente las mayores afectadas son las fuentes hídricas, hay que resaltar que Colombia tiene en algunas regiones los niveles de mercurio en aire más altos del mundo (Red Colombiana de Nanociencia y Nanotecnología, 2015). En Colombia existen otros métodos para la extracción más "segura" de mercurio pero no se usan ya sea por desconocimiento o por falta de recursos para utilizarlos. Por todas estas razones el congreso de la República proclamó la Ley N° 1658 el 15 de julio de 2013 en donde se tiene como objetivo eliminar el mercurio de la minería en 5 años y de la industria en 10. A pesar de lo anterior, no hay que tomarse a la ligera los daños que el mercurio causa en el ambiente y en la salud de multitud de seres vivos, incluyendo por supuesto a los seres humanos. (Congreso de Colombia, 2013). La gravedad de este problema se encuentra principalmente en que el mercurio por ser un metal no se puede degradar, su cantidad en los seres vivos crece exponencialemente a medida que se avanza en la cadena alimenticia y es tóxico a muy bajas cantidades (a partir de 2 microgramos se empiezan a tener síntomas), sin embargo, los diagnósticos para intoxicación con mercurio suelen ser por debajo de 10 ug/l (Ibrahim, Froberg, Wolf, & Rusyniak, 2006).

La contaminación por mercurio ha sido una preocupación mundial por parte de las autoridades ambientales, sin embargo, para atacar un problema que radica en un correcto manejo de las fuentes hídricas, es menester concientizar a los ciudadanos sobre las consecuencias que tienen las actividades que conllevan a la contaminación con mercurio. BACUIT pone al alcance de los ciudadanos de poblaciones rurales y urbanas, una tecnología que detecta la presencia de mercurio en fuentes hídricas por medio de un sistema mitad biológico y mitad electrónico que no sólo les muestra el estado actual del agua que miden, sino que toma los datos producidos de manera individual, para alimentar una red nacional de sensado de mercurio que puede visibilizarse en otras plataformas. Entonces, el alcance social del proyecto radica en la formación de redes de información que están compuestas por ciudadanos comunes, campesinos, e instituciones que quieran mantener actualizado el estado de las fuentes hídricas del país. También, al ser éste un dispositivo que tiene componente biológicos, BACUIT cumple además la función de promover la biología sintética en la cotidianidad, combatiendo la imagen de la biología sintética como algo peligroso y exclusivo de la comunidad científica. BACUIT es de fácil uso para una persona con mínimo conocimiento en el tema, pero al mismo tiempo quiere enseñarle al usuario lo fácil y práctico que puede resultar el uso de un sistema biológico para el uso diario.


Bibliografía

  • Medina, 2015 : http://www.javeriana.edu.co/noticias/noticias?aID=5165755&tID=22767#.VvM-c-LhC00
  • Barkay, T., Miller, S. M., & Summers, A. O. (2003). Bacterial mercury resistance from atoms to ecosystems. FEMS Microbiology Reviews, 27(2-3), 355–384. http://doi.org/10.1016/S0168-6445(03)00046-9
  • Ibrahim, D., Froberg, B., Wolf, A., & Rusyniak, D. E. (2006). Heavy Metal Poisoning: Clinical Presentations and Pathophysiology. Clinics in Laboratory Medicine, 26(1), 67–97. http://doi.org/10.1016/j.cll.2006.02.003
  • Mercurio (Hg) Propiedades químicas y efectos sobre la salud y el medio ambiente. (n.d.). Retrieved February 13, 2015, from http://www.lenntech.es/periodica/elementos/hg.htm
  • Revista de Logística - Colombia. (n.d.). Retrieved May 19, 2015, from http://www.revistadelogistica.com/Mineria-de-oro-en-Colombia-auge-y-problematica.asp
  • Drasch, G., Böse-O’Reilly, S., Beinhoff, C., Roider, G., & Maydl, S. (2001). The Mt. Diwata study on the Philippines 1999 — assessing mercury intoxication of the population by small scale gold mining. Science of The Total Environment, 267(1–3), 151–168. http://doi.org/10.1016/S0048-9697(00)00806-8